Destinations stromatolithes

Destination nature: à la rencontre des stromatolithes

Qu’est-ce que les stromatolithes?

Les stromatolithes sont des structures composées de bactéries photosynthétiques (appelées cyanobactéries) et de feuillets minéraux (calcaire principalement). Nous supposons que la vie sur Terre est en partie possible grâce à elles. La photosynthèse dont elles étaient déjà capables il y a environ 3.5 milliards d’années aurait permis la première grosse source d’oxygène. Son relargage aurait alors contribué à l’atmosphère moderne en l’enrichissant en dioxygène atmosphérique et permettant la création d’une couche d’ozone.

La plupart des structures sont « mortes », c’est-à-dire que les bactéries n’y sont plus présentes. Ce sont alors les plus vieilles constructions fossiles. Néanmoins, il en existe des « vivantes »: par exemple en Australie, à Shark Bay! Cette découverte a permis de comprendre leur mécanisme de construction. Les colonies de cyanobactéries secréteraient une matrice mucilagineuse piégeant alors des particules présentes dans l’eau, façonnant alors une croûte. Cependant, pour être appelées stromatolithes, ces structures ne doivent pas seulement être laminées avec alternance de matière vivante (les bactéries) et morte (composition d’origine minérale), elles doivent croître sur une zone limitée (en colonnes ou dômes) et non sans bords distincts.

Où voir des stromatolithes?

D’abord pourquoi voir des stromatolithes? C’est sûr, il y a plus excitant esthétiquement parlant qu’un amas de calcaire peuplé de bactéries… C’est une de ces choses sur terre dont la beauté et l’intérêt sont révélés par nos connaissances scientifiques, et non pas simplement par l’apparence. Léo de Dirty Biology en parle dans une vidéo, et je pense que beaucoup de scientifiques se retrouvent dans ses propos.

En fac de biologie nous en avons donc entendu « un peu » parlé, et ce sont presque des lieux de pèlerinage de biologistes haha. J’ai eu l’occasion de visiter plusieurs endroits laissant apparaître ces structures, en Australie et au Mexique.

Stromatolithes en Australie

Plusieurs sites visités lors de mon tour de l’Australie sont présents en Australie occidentale, près de la côte et de façon très accessibles. Les stromatolithes ont d’ailleurs différentes formes suivant les lieux.

Lac Clifton

Situé au sud de Perth et de Mandurah, ce lac s’étale en longueur. Un chemin de bois nous amène au centre, et nous avons une vue directe sur ces petits dômes blanchâtres.

lac Thetis

Situé à plus d’une centaine de km au nord de Perth, dans la commune de Cervantes, ce lac est beaucoup plus petit que le précédent. Un petit chemin permet d’en faire le tour.

Hamelin Pool

Probablement le site le plus connu, c’est une des attractions à Shark Bay. Ces stromatolithes ont la particularité d’avoir des bactéries encore vivantes présentes au sein des structures, contrairement aux autres sites.

En Australie, des stromatolithes sont présents ailleurs, mais ne sont pas forcément visibles. C’est le cas par exemple du lac bleu, près du Mont Gambier en Australie méridionale. Les structures sont présentes bien en dessous de la surface, et ne sont visibles qu’en plongée.

Stromatolithes au Mexique

Cette fois-ci, je n’ai pas seulement vu des stromatolithes, j’ai été à leur contact dans l’eau. Ce sont les plus grosses structures que j’ai vues, ressemblant à de grosses patates de corail parfois.

Le lac de Bacalar

D’autres sites sont présents au Mexique, mais sont moins connus, car les stromatolithes se trouvent à 40m sous la surface de l’eau. Des recherches y sont effectuées et seuls des plongeurs scientifiques y ont accès.

Ailleurs dans le monde

Des sites sont connus pour leurs stromatolithes au Brésil, en Égypte, aux Bahamas, en Afrique du Sud, ou encore en Chine. N’ayant pas mis un orteil dans ces pays, je n’ai pu les visiter. Peut-être plus tard. En attendant, n’hésitez pas à nous faire découvrir d’autres sites en commentaires!

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